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Taiwan et l'opportunité nixonienne de Trump

Le 22 février 1972, Richard Nixon a rencontré le Premier ministre chinois Chou En-laï, ainsi que huit autres responsables américains et chinois. C’était pendant le voyage historique de Nixon à Beijing, et le président américain et le Premier ministre chinois étaient sur le point de rédiger le communiqué qu’ils publieraient à la fin de la visite présidentielle. Ce qui a suivi mérite d’être réfléchi à la suite de la conversation téléphonique controversée entre le président élu Donald Trump, l’autre jour, avec le président taïwanais, Tsai Ing-wen. Cela a été rapidement qualifié de gaffe diplomatique de première ampleur, fruit de la naïveté géopolitique ou peut-être simplement de mauvaises manières. Ces choses ne sont tout simplement pas terminées, ont déclaré les critiques.

Lors de la réunion de février 1972 entre Nixon et Chou, le point de blocage, comme tout le monde le savait, était Taïwan, essentiellement un protectorat américain, car les nationalistes chinois s'y étaient échoués après le succès de la révolution communiste sur le continent en 1949. Pour la Chine, qui l’île faisant partie intégrante de son droit de naissance territorial, c’était un os pointu dans la gorge.

Chou a demandé si le président souhaitait entamer la discussion avec Taïwan, puis passer à des questions géopolitiques plus vastes ou commencer par des questions plus vastes et aller jusqu'à Taiwan.

"Taiwan", répondit Nixon sans hésiter. Puis il se lança dans une remarquable peroration qui dura une heure et demie alors qu’il jetait les décisions politiques puissantes qu’il avait prises isolément dans son bureau secret situé dans l’ancien bâtiment administratif.

«Le président était direct», écrit Richard Reeves dans son histoire de la présidence de Nixon, Président Nixon: Seul à la Maison Blanche, "Et plus sincère qu'il ne l'a jamais été avec son propre personnel et son propre cabinet". Reeves a ajouté que Nixon "est allé directement aux points principaux - et le point principal de la Chine était de reconnaître que Taiwan était à eux, peut-être pas demain ni même dans vingt ans, partie de la Chine pour toujours. "

Des forces politiques puissantes à travers l'Amérique ont résisté à cette idée. C'était la guerre froide; l'ennemi était le communisme; La Chine représentait le communisme asiatique; Taiwan était aligné sur l’Occident; par conséquent, il ne pouvait y avoir de compromis sur Taiwan. Ce point de vue avait même son propre puissant lobby à Washington, connu sous le nom de China Lobby, une collection de guerriers froids ardents de droite souhaitant un jour aider les nationalistes chinois de Taiwan à réaliser leur rêve de reconquérir le continent. Les dirigeants du China Lobby avaient toujours considéré Nixon comme l'un de leurs champions. Mais pas ce jour-là.

"Principe un, il y a une Chine et Taiwan fait partie de la Chine", a déclaré Nixon. "Il n'y aura plus de déclarations, si je peux contrôler notre bureaucratie, affirmant que le statut de Taiwan est indéterminé." Il a ajouté que les États-Unis n'appuieraient aucun mouvement indépendantiste à Taiwan, décourageraient le Japon d'exploiter tout repli américain. l'île, et appuierait toute résolution pacifique du problème de Taiwan qui pourrait être réglée. "

C'était une diplomatie à couper le souffle, une rupture si profonde par rapport à la pensée conventionnelle et à la politique en vigueur qui rendait inévitable une rupture puissante dans la politique américaine. Mais Nixon avait également ce problème en tête. Il expliqua à Chou les difficultés politiques auxquelles il ferait face si le libellé du communiqué n'était pas suffisamment vague. Il a parlé d'une «alliance impie» de l'extrême droite, de la gauche pro-soviétique, des factions pro-japonaises et des partisans de l'Inde, tous prêts à se faire maltraiter pour sa mission historique.

"Ce que nous essayons de trouver", a déclaré Nixon, "est un libellé qui ne donnera pas à cette coalition forte… l'occasion de se liguer pour dire en fait que le président américain est allé à Pékin et a vendu Taiwan le long de la rivière." Le problème, a-t-il ajouté: "Notre problème est d'être assez intelligents pour trouver un langage qui réponde à vos besoins sans pour autant éveiller les animaux."

Derrière l'audace diplomatique de Nixon, il y avait une reconnaissance du fait que le monde avait changé, dépassait les problèmes et les passions qui dominaient la politique américaine en matière de Chine depuis 23 ans. La plupart des Américains n’ont pas compris cela, et de fait, la plupart des gens partout dans le monde tardent à reconnaître les changements fondamentaux quand ils dépassent un régime politique ou une situation mondiale. Le statu quo exerce toujours un puissant attrait sur la conscience des gens.

Nous sommes peut-être au même point aujourd'hui en ce qui concerne nos relations avec la Chine. Les politiques et les perceptions que Nixon a exprimées avec tant d'audace au début des années 1970, brisant ainsi le statu quo de cette époque, sont maintenant bien figées dans un nouveau statu quo, et une partie de ce statu quo est la perception selon laquelle Taiwan appartient à la Chine et aux États-Unis. Tant que la Chine ne cherchera pas à appliquer cette présomption par la force des armes, l’Amérique lui accordera une reconnaissance implicite. Depuis 1979, les États-Unis ont adopté la politique d'une seule Chine, et cette Chine est la République populaire.

Mais la Chine cherche méthodiquement et inexorablement à renforcer sa présence diplomatique, économique et militaire en Asie de l’Est, et il est clair que son objectif géopolitique principal est le retrait des États-Unis en tant que principal acteur de la région. Considérons les paroles de John Mearsheimer de l'Université de Chicago, l'un des principaux «réalistes» du pays dans le domaine de la pensée géopolitique:

Mon argument… est que si la Chine continue de croître économiquement au cours des 30 prochaines années, comme cela a été le cas au cours des 30 dernières années, elle traduira cette richesse en puissance militaire. Et il tentera de dominer l’Asie, comme les États-Unis dominent l’hémisphère occidental… Bien entendu, les États-Unis ne le permettront pas si cela peut l’empêcher. Et les États-Unis formeront donc une coalition d'équilibre en Asie, qui comprendra la plupart des voisins de la Chine et des États-Unis. Et ils feront des heures supplémentaires pour tenter de contenir la Chine et l'empêcher de dominer l'Asie. Cela conduira à une concurrence très intense en matière de sécurité… .et il y aura toujours un danger de guerre.

Mearsheimer décrit ici un statu quo émergent qui remplacera celui créé par Nixon, qui cherchait en 1972 à sortir la Chine de son «isolement fâché» et à l'encourager à devenir un membre en règle de la planète et de l'économie mondiale. Il a également cherché à faire de la Chine un précieux contrepoids à l'Union soviétique, l'adversaire le plus menaçant de l'Amérique pendant la guerre froide. Il a fait tout cela en formant également une coalition informelle forte de nations économiquement progressistes d'Asie (Japon, Hong Kong, Singapour, Taiwan, Corée du Sud et Malaisie) qui pourrait servir de contrepoids à la Chine si elle devenait trop puissante et trop ambitieuse.

Aujourd'hui, la Chine est puissante - et semble certainement ambitieuse, avec ses efforts méthodiques pour dominer ce que l'on appelle la "première chaîne d'îles", qui s'étend des Aléoutiennes au nord à Bornéo au sud, bloquant essentiellement la mer Jaune, Chine méridionale. Mer et mer de Chine orientale. Si cela pouvait être accompli, la Chine serait essentiellement en mesure de sortir l'Amérique de ces étendues cruciales des eaux et des îles asiatiques.

Il semble donc que les tensions accrues avec la Chine sont inévitables - à moins que les États-Unis ne choisissent de se retirer de ces eaux de leur plein gré. C’est peut-être le nouveau statu quo, invisible et mal accueilli par beaucoup de gens qui s’accrochent au monde tel qu’ils le connaissent depuis des années, voire des décennies. Et si cela est vrai, pourquoi l'Amérique céderait-elle à la Chine l'île de Taiwan, décrite par Douglas MacArthur comme «un porte-avions insubmersible» au large des côtes de ce pays naissant. Si Mearsheimer a raison et que les frictions américano-chinoises vont augmenter inexorablement, et que l'Amérique doit créer une «coalition équilibrée» des voisins de la Chine afin de conserver sa position en Asie, nous sommes dans une nouvelle ère ou le serons bientôt.

Cela ne veut pas nécessairement dire que la conversation téléphonique de Trump avec le président de Taiwan était une bonne idée. Cela pourrait bien s’avérer inutilement provocateur au mauvais moment. Mais il a peut-être aussi reflété de nouvelles réalités géopolitiques que les États-Unis ne pourront plus éviter longtemps.

Robert W. Merry, auteur et journaliste de longue date à Washington, est le rédacteur en chef de Le conservateur américain.

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