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Quand la paranoïa est justifiée

Les États-Unis ont une longue tradition de paranoïa et de théorie du complot, qui remonte à l’époque de la colonisation, et il n’est pas difficile de citer de nombreux exemples de cette période triste où les Américains se méfiaient de groupes comme les catholiques, les juifs et les mormons. Aujourd'hui, cette tradition paranoïaque est généralement utilisée contre les conservateurs, le trumpisme étant présenté comme la dernière manifestation du style paranoïaque américain.

Cependant, parallèlement à cela, une fausse accusation de paranoïa est également utilisée: utiliser la moquerie et le psychopathe pour minimiser les menaces réelles auxquelles le pays est confronté. Oui, le sénateur Joe McCarthy a fait des déclarations folles et même ridicules sur la subversion communiste, mais les communistes s'étaient en fait infiltrés dans l'industrie et la politique américaines, une menace potentiellement mortelle à une époque où les États-Unis et l'URSS étaient au bord de la guerre apocalyptique. Nous avions affaire à bien plus qu’un «effroi rouge» ou un «maccarthysme» vulgaire. Et tout au long des années 90, quiconque suggérant qu’al-Qaïda pouvait constituer une menace sérieuse pour New York ou pour lequel Washington était accusé d’avoir succombé à des cauchemars de complot au sujet de James Bond- style supervillains.

Parfois, les menaces présumées sont fausses; mais parfois les monstres sont réels. Parfois, ils sont vraiment à la recherche de vous.

L’année prochaine, la paranoïa américaine fera la une des journaux lorsque nous commémorerons le centenaire de l’entrée des États-Unis dans la Première Guerre mondiale. À cette époque, il est indéniable que les passions xénophobes et nativistes faisaient rage contre les peuples issus des nations ennemies, surtout de l’Allemagne. Des foules de Vigilante ont brutalement attaqué des personnes et des propriétés allemandes, et toute une guerre culturelle a éclaté contre toute manifestation de la langue, de la littérature ou de la musique allemandes. Des histoires alarmantes scandaleuses ont circulé sur des complots allemands, des espions et des terroristes. Lorsque ces histoires seront racontées en 2017, vous pourrez être certains qu'elles se termineront par des références contemporaines à la paranoïa et à la xénophobie modernes, en particulier à l'encontre des musulmans.

Mais quelle était la validité de ces charges historiques? Il y a quelques années, j'ai effectué des recherches sur les nombreux dossiers de sécurité intérieure de l'État de Pennsylvanie au cours de la Première Guerre mondiale, à une époque où il s'agissait de l'une des deux ou trois principales zones industrielles importantes pour l'effort de guerre. Plus précisément, j’ai examiné les archives internes de la police d’État de Pennsylvanie, une agence notoire dans les cercles de gauche, comme un bastion du racisme, de la réaction et de la violence anti-travail. L'agence était au centre des préoccupations concernant les espions et les terroristes, en tant que principal organe auquel les citoyens et la police locale confieraient leurs soupçons concernant des complots allemands.

Ce que j'ai trouvé à propos de ces efforts de sécurité diffère énormément du récit standard. La première impression que vous obtenez de ces documents confidentiels est à quel point ces agents de police étaient extrêmement raisonnables et prudents. Face à des centaines de plaintes et de dénonciations, la réponse normale de l'agence a été d'envoyer un policier sous couverture, qui enquêterait sur le prétendu traître allemand. Dans la très grande majorité des cas, l'agent soumettrait alors un rapport expliquant pourquoi M. Schmidt était en réalité inoffensif. Oui, pourrait-on dire, l'officier Schmidt a une grande gueule et ne peut s'empêcher de se vanter des victoires allemandes sur les alliés. Il aurait peut-être parfois dit quelque chose de stupide sur le fait que les Américains sans fioritures ne pourront jamais se lever contre les vétérans du Kaiser. Mais dans l’ensemble, c’est un sac à vent qu'il faut laisser tranquille. Très souvent, les rapports pourraient dire, avec sympathie, que M. Siegel est un individu inoffensif et honnête que les habitants n'aiment pas à cause de son fort accent, et ils devraient vraiment arrêter de le persécuter. Ou que toutes les preuves contre M. Müller ont été préparées par des voisins hostiles.

Dans l’ensemble, les efforts de sécurité intérieure déployés en Pennsylvanie impressionnent au moins par leur santé mentale, leur décence et leur retenue. Cela pourrait être un hommage aux qualités humaines des flics en question, bien qu'il soit également vrai que les extraterrestres ennemis étaient si abondants en Pennsylvanie que personne n'aurait pu essayer de sauter sur chaque mot égaré. Mais vous cherchez en vain des preuves de paranoïa officielle. Les gens ordinaires ont peut-être été «fous d'espionnage», comme le note un rapport, mais pas les flics.

La série de rapports était si anodine que j'avais tendance à croire que ceux qui faisaient référence à la sédition, ce qui n'était pas un mythe. Un grand nombre d'Allemands ou de sympathisants allemands ont fini par avoir des ennuis parce qu'ils avaient dit ou fait des choses vraiment destructrices dans le contexte d'une nation en guerre. Ils ont publiquement loué les armées allemandes, dénigré les forces américaines et répandu des calomnies sur les atrocités américaines au Mexique et sur le front occidental. Certains ont même arboré le drapeau allemand et dénoncé les voisins allemands qui soutenaient l'effort de guerre.

Et puis il y avait les espions et les terroristes. Lorsque vous lirez l’année prochaine sur la prétendue paranoïa de l’époque, rappelez-vous les véritables complots allemands de l’époque, tels que l’attaque Black Tom qui s’est produite à Jersey City en juillet 1916, alors que les États-Unis étaient encore en paix. Les saboteurs allemands ont détruit une cargaison de munitions américaine destinée aux Alliés, déclenchant ainsi une explosion d'une telle ampleur que les habitants du Maryland ont pensé qu'ils entendaient un tremblement de terre. Rappelez-vous également que les agents secrets allemands avaient vraiment formé des alliances de travail avec des groupes dissidents sur les militants républicains irlandais du sol américain dans les grandes villes, les Mexicains du Sud-Ouest.

Si les Allemands envisageaient de nouveau de frapper à l’effort de guerre américain, la Pennsylvanie serait sûrement leur première cible et les actes mineurs d’incendie criminel et de sabotage abondaient. Dans quelle mesure est-il alors raisonnable que la police d'État concentre ses efforts sur des sympathisants allemands qui ressemblent réellement à des terroristes potentiels et agissent comme tels? Dans un cas typique, un jeune mineur allemand du comté de Carbon a été entendu en train de faire des remarques pro-allemandes. C'était alarmant car il était situé en plein cœur du pays charbonnier stratégique. Après un examen plus approfondi, Wagner spécula en détail sur la manière dont les Alliés pourraient être écrasés militairement. Il s'est ensuite vanté auprès d'un agent d'infiltration qu'il savait comment transmettre des informations à Philadelphie, où des transmissions radio pourraient les acheminer à la frontière mexicaine, puis à des agents allemands. L’enquêteur a conclu, avec un jugement loin d’être «hystérique», que Wagner «est un homme dangereux… car il est très loyal envers l’Allemagne; aimerait travailler pour la patrie et son peuple qui est en guerre. "

J'ai mentionné la comparaison entre la «paranoïa» dans la Grande Guerre et l'islamophobie moderne. En réalité, ce parallèle islamique est plus étroit que nous pourrions le penser. Alors comme maintenant, certaines personnes ont répandu des calomnies sans valeur sur des étrangers et des extraterrestres, mais aussi, comme toujours, certaines histoires de cauchemar étaient en réalité vraies. Parmi la masse de migrants ordinaires et inoffensifs consacrés à l'amélioration de leur sort et de celui de leurs familles, il y avait vraiment et il y a des gens qui veulent détruire l'Amérique et les Américains. En dépit de toutes les histoires d'horreur racontées à propos d'idiots en 1917 frappant le Kaiser en donnant un coup de pied dans un dachshund dans la rue, les espions et les terroristes allemands existaient réellement et constituaient une menace mortelle.

Je mentionne ce contexte maintenant parce que vous n'en entendrez pas beaucoup parler au cours de la prochaine année, lorsque nous déplorerons à nouveau le style paranoïaque américain.

Philip Jenkins est l'auteur de Les multiples visages du Christ: récit de mille ans de la survie et de l'influence des évangiles perdus. Il est un professeur d'histoire distingué à la Baylor University et co-directeur du programme d'études historiques de la religion à l'Institut d'études de la religion.

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