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Oswald Spengler: le prophète du pessimisme

Chacun sait instinctivement quelles parties de l'œuvre de Friedrich Nietzsche doivent être minimisées ou rendues inoffensives - et elles sont nombreuses. Les résultats ont été affichés il y a quelque temps dans la Oxford Handbook of Nietzsche, ou comme j'aime l'appeler, Chérie, j'ai rétréci Zarathoustra! Même cette affaire de «Dieu est mort», qui n’a pas été aussi scandaleuse en 1882, n’est enseignée qu’avec un œil inquiet pour les sourcils froncés de la classe. (Il a seulement dit «Dieu», les enfants, il n'a rien dit à propos d'Allah!) L'homme lui-même n'aurait pas été surpris par la tournure que les choses ont prise. S'il se trouvait encore dans les Alpes, il aurait acquiescé devant les nombreux athées, féministes et homosexuels qui se réjouissent de la présence croissante d'une religion qui les révolte. C'est ce que Nietzsche entendait par décadence: être prêt à agir contre ses propres intérêts évidents. Mais nous pouvons maintenant utiliser ce mot uniquement avec un sourire, lorsque le dessert sortira.

Le disciple plus simple de Nietzsche, Oswald Spengler (1880-1936), est plus difficile à rendre sur le campus. Il est enterré avec une copie de Zarathoustra. La bonne nouvelle est qu'il a refusé de servir les nazis. Les mauvaises nouvelles? Ils étaient trop de gauche à son goût. Ce n'est pas aussi terrible que cela puisse paraître. En ce qui le concerne, toutes les idéologies s’intéressant au troupeau humain, du communisme à l’hitlérisme en passant par la démocratie libérale, étaient à gauche et sous le mépris. Ce qu'il voulait, c'était un César allemand et une élite méritocratique de vrais individus souhaitant citer une chanson pop nietzschéenne. Pas de temps pour les perdants. Cela fait encore de lui un fasciste au sens du terme fourre-tout.

S'il n'y avait pas plus de Spengler que cela, il serait discuté plus souvent, ne serait-ce que par moquerie. Assez maladroitement, cependant, il était l'un des premiers adeptes de nombreux points de vue qui comptent maintenant comme progressistes. Il a rejeté la vision de l’histoire mondiale centrée sur l’Occident, a estimé que les animaux, à leur manière, étaient aussi intelligents que les humains, et a affirmé que la déforestation avait déjà déclenché un changement climatique dévastateur. Pour Orwell et ses semblables, il s’agissait de «bougies et sandales». Spengler a également mis en garde contre la délocalisation et l'importation de Gastarbeiter à une époque où la plupart des conservateurs ne voyaient que les avantages économiques. Partout autour de lui, il voyait la décadence dont Nietzsche avait parlé.

Rien d’étonnant à ce que, malgré un léger renouveau en Europe, ce présage Kulturpessimist reste obscure, ce qui veut dire qu'il est toujours considéré comme acceptable de rejeter son travail sans l'avoir lu. Les références à sa prétendue graisse et sa laideur abondent. Certains détracteurs vont jusqu'à crier sur les propos dégoûtants de son journal intime, une chose basse à faire même pour un homme mort.

C’est donc une bonne surprise de voir qu’Arktos, une maison d’édition européenne, a publié une nouvelle traduction anglaise de Spengler. Homme et technique. Trop mince pour justifier un livre en lui-même, cet essai vient avec une préface de Lars Holger Holm - un sous-entendu profond du travail du philosophe - qui fait du livre de poche une très bonne valeur. J'espère seulement que cela ne deviendra pas une introduction à quelqu'un dont les idées doivent être lues dans l'ordre chronologique. Les nouveaux arrivants feraient mieux de plonger directement dans Le déclin de l'ouest (1918-1922), qui ne se sent pas aussi longtemps qu'il y paraît.

Dans ce travail, les grandes cultures du monde sont décrites comme des organismes ressemblant à des arbres, animés chacun de leur propre âme, mais destinés à traverser un cycle de croissance et de sénescence avant de s'éteindre complètement. Des personnes et des œuvres d'art de temps très différents peuvent donc être considérées comme «contemporaines» si elles se trouvent au même stade. Les correspondances que Spengler a trouvées entre les âges et les continents, entre l'art minoen et l'architecture américaine, rendent le livre divertissant et informatif, même à petites doses. Bien sûr, ce sont les baisses et les chutes qui l'intéressaient le plus. Comme d’autres grandes cultures avant lui, l’Occident, tel qu’il l’a vu, a dépassé le sommet de sa créativité et de sa fertilité et est entré dans la phase finale de la simple civilisation, ce qui en fait Abendland, ou «pays du soleil couchant», à plus d'un titre.

Aucune section du livre ne donne une idée de la méthode et du message du tout qui ressemble à «L'âme de la ville», le clou du deuxième volume. Un extrait:

Maintenant, la ville géante aspire le pays, asséchant, insistant et incessant et dévorant de nouveaux flots d'hommes, jusqu'à ce qu'elle s'ennuie et meure. l’une de ces villes géantes, mais même le village le plus proche est un territoire étranger.… Même le dégoût de cette prétention, de la lassitude du scintillement aux mille teintes, de la taedium vitae qu'en fin de compte, il en surmonte beaucoup, ne les libère pas. Ils emmènent la ville avec eux dans les montagnes ou sur la mer. Ils ont perdu le pays en eux et ne le retrouveront jamais à l'extérieur.

Je n'ai pas besoin de préciser pourquoi cela est plus évident que ce ne l'était il y a cent ans, alors que cela a dû paraître beaucoup à quelqu'un. Mais on peut être en désaccord avec Spengler et s’émerveiller de la grande verve et du lyrisme de sa prose. Thomas Mann a appelé Le déclin de l'ouest la plus grande oeuvre littéraire de son époque. Notre propre Henry Miller, de toutes les personnes, était tout aussi impressionné.

Mais Spengler savait que le livre devait son grand succès commercial à ce titre éminemment discutable, qui touchait à peu près tout le lecteur moyen. (Le parallèle évident est avec les blockbusters peu lus de notre époque, qui reflètent l’influence de Spengler: Samuel Huntington Le choc des civilisations et Francis Fukuyama La fin de l'histoire.)

Publié à Munich en 1931, Homme et technique a été conçu pour fournir une explication plus concise et plus facile d’une de ses pensées. Le titre anglais est donc regrettable, le mot technique n'étant ni clair ni d'usage courant. Technik aurait dû être rendu tout au long que technique au lieu. Le fait est que c'est quelque chose dans l'âme, pas un outil ou une technologie.

Le format est trop court et trop étroit pour permettre au lyrisme de Spengler de se dévoiler. La prose inhabituellement plate jette un net relief sur la crédibilité de certaines de ses affirmations dures. On commence à comprendre pourquoi il a poussé des spécialistes dans tous les domaines sur le mur. Aussi loin que possible de l’essai de Dickensian, lire la première moitié revient à essayer de passer à travers Notre ami commun; l'admiration alterne si souvent avec embarras qu'il en résulte une sorte de vertige. J'ai bien aimé la phrase amusante, si sérieusement signifiée, sur la manière dont «le type de Néandertalien» peut être observé «dans toute réunion publique». Voici maintenant un exemple d'intuition dilettante qui frappe à la science, un peu comme la référence au changement climatique ultérieure. Et qu’elle soit valide ou non, une tentative de distinction entre le simple activité des animaux et de la les actes des êtres humains est au moins aussi profonde que les mêmes remarques de Martin Heidegger, avec plus de charabia. (La réputation supérieure des nazis suggère que Spengler est davantage dédaigné pour sa lucidité.)

La proposition selon laquelle Homo sapiens C'était autre chose que de véritablement humain jusqu'à ce qu'il développe des mains assez habiles pour utiliser des outils. Cela ne veut pas dire que nous sommes les seuls animaux «intelligents» plus tenables. Jane Goodall a mis fin à toutes ces discussions en 1960. Je suppose que les zoologues rejetteraient également l'affirmation de Spengler selon laquelle les techniques non humaines pour se procurer de la nourriture ou se battre ne sont que des instincts figés, communs à des genres entiers. Il suffit de penser aux mouettes qui poussent des voitures à bombarder leurs huîtres.

L'essai s'anime lorsqu'il entre dans l'histoire enregistrée. Spengler dit que nos manuels scolaires ont tort de présenter la machine à vapeur comme un tournant décisif, une modernisation radicale de notre culture. En partant d’une focalisation appropriée sur l’âme, nous devons saisir toutes ces inventions en tant que réflexions de l’envie caractéristique de notre culture «Faustienne» d’asservir la nature. Le problème, poursuit-il, est que la machine a fini par nous asservir. Il ne sert à rien de résumer les preuves présentées; l'ironie semblera ennuyeuse à tous ceux qui ont vu des millénaires chercher désespérément une prise murale.

En toute justice pour Spengler, a-t-il écrit à un moment où H.G. Wells et d'autres faiseurs d'opinion ont soutenu que la technologie rendrait l'homme toujours plus souverain, créatif et heureux. La plupart des intellectuels prêchaient encore cette ligne depuis des décennies dans la course aux armements nucléaires. Au début des années 1960, C.P. Snow, le type de personne que Spengler a qualifié de «philistin du progrès», a bénéficié d'un soutien écrasant dans sa dispute de Deux cultures avec le prophète F.R. Leavis. Hélas, rien de tout cela ne va faire Homme et technique plus intéressant pour les lecteurs d'aujourd'hui. La plupart des points qui y figurent, y compris l'accent mis sur l'inévitabilité de la disparition de notre culture, sont beaucoup plus éloquents dans la superbe préface de Holm - ce qui, même si je m'empresse de le dire, vaut la peine d'acheter ce livre.

Seuls les derniers paragraphes de Spengler ont surpris le lecteur, mais pas de la bonne manière.

L'optimisme est lâcheté.

Nous sommes nés à cette époque et devons suivre courageusement le chemin qui mène au but souhaité… Notre devoir est de conserver la position perdue, sans espoir, sans sauvetage. Tenir comme un soldat romain dont les ossements ont été retrouvés devant une porte à Pompéi, décédé parce qu'ils avaient oublié de le soulager lors de l'éruption du Vésuve… Cette honorable fin est la seule chose qui ne peut être enlevée à l'homme.

Mis à part le style de prose - un manque de goût rare - la référence au Vésuve suggère l'extinction de la culture occidentale lors d'un cataclysme imminent, ce que Spengler n'avait pas l'intention de prédire. Il n’a pas non plus de sens de terminer un essai sur le caractère unique de l’homme en louant quelqu'un de Technik d'un bœuf attaché.

Quant à cet aphorisme en première ligne: je préfère la référence de Spengler dans Heure de décision (1934) à «l'optimisme presque criminel» de ses contemporains allemands, ce qui nous est maintenant livré par notre propre classe politique. Son implication, optimiste à sa manière, est que le bon type de pessimisme peut aider d'une manière ou d'une autre, ne serait-ce qu'en reportant la fin. Malheureusement, il est inutile de se tourner vers un césariste pour obtenir plus de conseils que cela. Où que nous soyons sur cette pente descendante, nous sommes seuls.

B.R. Myers est l'auteur de Le mythe juche de la Corée du Nord.

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